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Wie aus einer Elektro-LKW-Fabrik in Georgia ein Blitzableiter wurde

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Es wird als das größte wirtschaftliche Entwicklungsprojekt in der Geschichte Georgiens bezeichnet, eine Elektrofahrzeugfabrik, die fünfmal so groß werden könnte wie das Pentagon und bis zu 400.000 emissionsfreie Lastwagen pro Jahr produzieren könnte.

Die Anlage, die vom aufstrebenden Elektroautohersteller Rivian gebaut werden soll, wird von vielen als eine Transformationsinvestition in Höhe von 5 Milliarden US-Dollar angekündigt, die die lokale Wirtschaft mit 7.500 neuen grünen Arbeitsplätzen beleben und dazu beitragen wird, den Übergang von fossilen Brennstoffen zu sauberer Energie zu beschleunigen.

Es entstand auch eine unwahrscheinliche Paarung, Rivian, ein kalifornisches Unternehmen, das sich für den Kampf gegen den Klimawandel einsetzt, und Gouverneur Brian Kemp, einen Republikaner, zusammenbringen, um die Produktion von Elektrofahrzeugen in eine Gegend zu bringen, in der spritfressende Pickups die Straße dominieren.

Aber in den letzten Monaten hat sich das Projekt in die Art von Parteipolitik verstrickt, die viele Aspekte des amerikanischen Lebens durchzieht. Gegner haben Kundgebungen abgehalten, online organisiert, sich mit Verschwörungstheorien beschäftigt und sogar lokale Beamte bedroht.

Und jenseits des politischen Gerangels ist die Fabrikdebatte sinnbildlich für die breiteren Spannungen, die die Umweltbewegung plagen, wobei die Notwendigkeit, neue emissionsfreie Infrastrukturen zu bauen, mit dem uralten Impuls kollidiert, unberührtes Land zu bewahren.

“Es ist eine Geschichte, die sich mit Solaranlagen, Windparks und Übertragungsleitungen für erneuerbare Energien im ganzen Land entfaltet”, sagte Michael Burger, Executive Director des Sabin Center for Climate Change Law der Universität von Columbia. „Es wird immer eine Einzelfallfrage sein, ob der Kompromiss tragfähig ist, und manchmal wird sich der NIMBYismus durchsetzen.“

Die Gegner nennen eine Reihe von Bedenken. Einige befürchten, dass die Anlage das Grundwasser verseucht. Andere missbilligen die lukrativen öffentlichen Anreize, die Rivian angeboten werden. Viele befürchten, dass die riesige Anlage den idyllischen Charakter der Gegend verändern, die Lichtverschmutzung erhöhen, den Verkehr beschleunigen und die weitere Entwicklung vorantreiben wird.

Und jetzt hat sich die Bewegung zur Schließung des Rivian-Werks auf das Rennen um den Gouverneur von Georgia ausgeweitet.

Die Gegner haben ihre Wut auf Gouverneur Kemp gerichtet, der dieses Jahr zur Wiederwahl ansteht, und im ehemaligen Senator David Perdue, der Gouverneur Kemp in den Vorwahlen der Republikaner herausfordert, einen wohlwollenden Verbündeten gefunden.

Am 1. März veranstaltete Mr. Perdue eine Kundgebung in Rutledge, etwa 80 Meilen östlich von Atlanta, in der Nähe des Standorts der geplanten Anlage. Er wurde von Führern der Oppositionsgruppe vorgestellt und konzentrierte seine Bemerkungen darauf, warum das Rivian-Werk so schlecht in die Gemeinde passte und wie, wie er sagte, Gouverneur Kemp an Sonderinteressen verkauft hatte.

Herr Perdue wandte sich an ein paar hundert Anwohner in einem grünen Park und berief sich auf George Soros, den prominenten Spender der Demokraten, dessen Hedgefonds Rivian-Aktien im Wert von 2 Milliarden US-Dollar hält und der ein häufiges Ziel von Konservativen ist.

„Wir können die Wirtschaft wachsen lassen, ohne uns zu verkaufen und unsere Steuern an Leute wie George Soros abzugeben“, sagte Herr Perdue unter Jubel. “Wir können in das ländliche Georgia investieren, ohne unsere Gemeinden rauszuschmeißen.”

Vertreter von Gouverneur Kemp und Rivian sagten, sie seien sensibel für die Anliegen der Gemeinde und dass die Standortauswahl und die Erstellung des Anreizprogramms alle korrekt durchgeführt worden seien.

„Die Menschen machen sich jedes Mal Sorgen, wenn ihre Gemeinde betroffen ist“, sagte Bert Brantley, stellvertretender Stabschef von Gouverneur Kemp und einer der Beamten, die halfen, Rivian in den Staat zu locken. „Wir lehnen es nicht ab oder nehmen es auf die leichte Schulter. Es ist eine echte Auswirkung, die die Leute spüren werden. Sie verdienen sicherlich, dass ihre Fragen beantwortet werden.

James Chen, Vizepräsident für öffentliche Ordnung bei Rivian, sagte, Bedenken über die Auswirkungen der Anlage auf die Umwelt seien unangebracht und die Gemeinde sollte die Ankunft neuer Arbeitsplätze in der sauberen Wirtschaft feiern.

“Dies ist ein führendes amerikanisches Unternehmen in Technologie und Innovation”, sagte er. „Letztendlich sind wir ein grünes Unternehmen und wollen es umweltfreundlich tun.“

Doch diese Zusicherungen haben bisher wenig dazu beigetragen, einige Anwohner zu beruhigen.

JoEllen Artz, eine 74-jährige Rentnerin, die in der Nähe des Standorts lebt und eine der Organisatoren der Bemühungen ist, die Anlage zu blockieren, sagte, sie glaube, dass dies das lokale Ökosystem zerstören und den Grundwasserleiter in einer Gemeinde kontaminieren würde, in der die meisten Haushalte Wasser verwenden Gut.

„Dieses Unternehmen, das grüne Produkte herstellt, wird zerstören, was Mutter Natur in Millionen von Jahren aufgebaut hat“, sagte Frau Artz, eine Republikanerin, die die Kampagne von Herrn Perdue unterstützt, Gouverneur zu werden.

Das rund 2.000 Hektar große Gelände, auf dem Rivian sein Werk errichten will, ist weitgehend unerschlossen. Auf dem Grundstück steht ein 200 Jahre altes Haus, das das Unternehmen beim Umzug unterstützen kann, und die Bewohner jagen im Wald.

Auch einige Demokraten sind gegen die Fabrik. Jeanne Dufort, eine örtliche Immobilienmaklerin, nahm an der Kundgebung für Herrn Perdue teil und trug ein T-Shirt, das ihre Unterstützung für Stacey Abrams, die demokratische Gouverneurskandidatin, bekundete.

„Wir sind weder rot noch blau“, sagte Frau Dufort, die seit 21 Jahren in der Gegend lebt und befürchtet, dass die Anlage das Kleinstadtgefühl der Gegend unwiderruflich verändern wird. „Wir haben sorgfältig definiert, was diese Community sein soll, und das ist es nicht.“

Andere Einwohner befürchten, dass Rivian, das im November mit einer Bewertung von fast 70 Milliarden US-Dollar an die Börse ging, aber seitdem einen Kurssturz erlebt hat, scheitern und der Gemeinde ein leerstehendes Industriegelände hinterlassen könnte. Letzte Woche meldete Rivian einen Umsatz von 55 Millionen US-Dollar und einen Nettoverlust von 4,7 Milliarden US-Dollar für das Vorjahr, wodurch die Aktien des Unternehmens abstürzten.

Ein weiterer Streitpunkt ist das vom Staat angebotene Incentive-Programm bei Rivian. Gouverneur Kemp hat in seinem vorgeschlagenen Budget 125 Millionen US-Dollar für Grundstücks- und Schulungskosten im Zusammenhang mit der Anlage bereitgestellt, und es wird erwartet, dass staatliche und lokale Gemeinden Rivian in den kommenden Jahren Steuererleichterungen in Höhe von Hunderten von Millionen US-Dollar gewähren werden.

„Wenn sie einem kalifornischen Unternehmen 125 Millionen Dollar geben, sollte ich die gleiche Option haben wie ein Kleinunternehmer“, sagte Chas Moore, Partner einer Autowerkstatt. “Die Regierung sollte nicht Gewinner und Verlierer in der Privatwirtschaft auswählen.”

Andere äußerten sich allgemeiner skeptisch gegenüber der Realisierbarkeit von Elektrofahrzeugen.

Ray Austin, der ein Landschaftsbauunternehmen besitzt und an der Kundgebung von Herrn Perdue teilnahm, sagte, dass selbst die stärksten batteriebetriebenen Lastwagen nicht die gesamte Ausrüstung transportieren könnten, die er für lange Tage auf der Straße benötige. „Ich werde niemals ein Elektrofahrzeug fahren, weil ich es nicht kann“, sagte er.

Und Dena Astin, eine Kindergärtnerin, sagte, sie sei besorgt über mögliche Schadstoffe in Lithiumbatterien, die zum Antrieb von Elektrofahrzeugen verwendet werden. „Es gibt Probleme mit Elektroautos, genauso wie es Probleme mit Benzinautos gibt“, sagte sie.

Aber in Rutledge ging die Abneigung gegen die Rivian-Fabrik über bloße Lokalisierung nicht in meinem Hinterhof hinaus und schlug manchmal in Verschwörung um.

Bruce LeVell, ein Geschäftsmann aus Georgia und Berater des ehemaligen Präsidenten Donald J. Trump, der Herrn Perdue bei der Kundgebung vorstellte, pries das Projekt als Versuch der Demokraten an, die Abstimmung in einem Landkreis mit republikanischer Mehrheit zu beeinflussen.

„Wir haben festgestellt, dass Soros eine riesige Menge Geld hatte, um dieses Projekt zu unterstützen“, sagte Herr LeVell ein Treffen mit One America News, dem rechtsextremen Fernsehsender. “Wir brauchen George Soros nicht in irgendetwas in Bezug auf Georgien verwickelt.”

Die Proteste wurden manchmal bissig. Bei einem öffentlichen Treffen mit einer lokalen Wirtschaftsentwicklungsgruppe, die das Projekt unterstützte, verärgerte Edwin Snell, der in der Nähe wohnt, die Beamten, nahm seine rote Baseballkappe ab und trat sie. „Es ist eine ländliche Gegend“, sagte er unter Jubel. “Das ist keine Industriemüllhalde.”

Eine Facebook-Gruppe mit mehr als 3.000 Mitgliedern wurde zu einer Sammelstelle für negative Geschichten über Rivian und Gouverneur Kemp, und Kommentatoren starteten gelegentlich persönliche Angriffe auf lokale Beamte, die an dem Projekt beteiligt waren.

Shane Short, Exekutivdirektor der Walton County Development Authority, sagte, er und seine Familie seien online bedroht worden, was ihn dazu veranlasste, auf ein geplantes öffentliches Treffen zu verzichten.

„Einige Leute sagen Dinge, die sie nicht meinen, wenn sie wütend oder ängstlich sind“, sagte Herr Short, der hinzufügte, er glaube nicht, dass die Anlage den Charakter der Gemeinde verändern würde.

Die Art von Problem, mit der Mr. Short konfrontiert war, hat dazu geführt, dass die Anwohner, die das Projekt befürworten, sich bedeckt halten. Eine kürzlich durchgeführte Umfrage der Georgia Chamber, einer unternehmensfreundlichen Gruppe, ergab, dass zwei von drei Anwohnern, die von dem Projekt wussten, es unterstützten.

„Wir glauben nicht, dass es das Kleinstadtgefühl unserer Gemeinde verändern wird“, sagte Herr Short und fügte hinzu, dass die Anlage ein Segen für die lokale Wirtschaft sein würde. „Wir gehen davon aus, dass viele Menschen in unseren Gemeinden für Rivian arbeiten werden.“

Herr Chen sagte, Rivian plane, seine Auswirkungen auf die Region zu mildern, einschließlich der Verwendung von recyceltem Wasser anstelle von Brunnenwasser bei der Herstellung, der Minimierung der Lichtverschmutzung und der Integration von Gebäuden in die Landschaft.

„Wir glauben, dass wir keine Auswirkungen auf Trinkwasser-Grundwasserleiter haben werden“, sagte er.

Doch Kritiker des Unternehmens kämpfen weiter. Sie nutzten GoFundMe, um fast 20.000 US-Dollar zu sammeln, um ihre Kampagne zu unterstützen und Rechtsbeistand einzustellen.

Aber so heftig der Widerstand gegen die Pflanze auch ist, es gibt keinen einfachen Weg, ihn zu stoppen. Das Budget von Gouverneur Kemp wird voraussichtlich genehmigt und der Bau auf dem Gelände soll in diesem Sommer beginnen. Rivian will dort ab 2024 Lkw produzieren.

Sogar einige Gegner der Fabrik räumen ein, dass, ob sie wollen oder nicht, bald eine der größten Elektrofahrzeugfabriken der Welt in ihrem Hinterhof stehen könnte.

„Es wird politischen Druck auf den Gouverneur oder das Gericht der öffentlichen Meinung oder die Absetzung von Rivian erfordern“, sagte Frau Dufort. “Das ist der einzige Plan, den ich sehe.”

Richard Faustet beigetragene Berichterstattung von Rutledge, Ga.

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