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Die beunruhigende Verbindung zwischen Elektroautos und … rosa Flamingos?

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Das Andenhochland in Südamerika, wo Chile, Bolivien und Argentinien kollidieren, sieht ein bisschen wie die Marsoberfläche aus, mit gezackten Felsen, die aus rostfarbenem Gelände herausragen. Obwohl es einer der trockensten Orte der Erde ist, ist das Gebiet für seine Salzseen bekannt, die drei der sechs Flamingoarten der Welt Zuflucht bieten.

Es ist auch für etwas anderes bekannt: Lithium. Lithium, das in der Erdkruste und in den Ozeanen reichlich vorhanden ist, ist ein wundersames Element, das zur Behandlung bipolarer Störungen und zur Energieerzeugung in Lithium-Ionen-Batterien verwendet wird, die fast alle Mobiltelefone, Laptops und Elektroautos antreiben. Bemerkenswerterweise enthält allein diese Region Südamerikas – bekannt als das Lithium-Dreieck – mehr als die Hälfte des weltweiten Angebots.

Die Nachfrage nach Elektrofahrzeugen wächst exponentiell, und Unternehmen verkaufen mehr Elektrofahrzeuge in einer Woche letztes Jahr als 2012. Und das könnte Flamingos und andere Vögel gefährden, a neue Studie schlägt vor. Forschungsergebnisse in der Zeitschrift veröffentlicht Verfahren der Royal Society verbindet den Lithiumabbau mit dem Niedergang zweier gefährdeter Flamingoarten in einem großen Seebecken in Chile. Unter Verwendung von Grundwasser kann der traditionelle Lithiumabbau Seen in lebensfeindliche Umgebungen für Wasserorganismen verwandeln, die von Flamingos gefressen werden, was dazu führen kann, dass Vögel verhungern oder fliehen, schreiben die Autoren.

Die Studie gehört zu einer kleinen, aber wachsenden Zahl von Berichte die die Idee erschweren, dass Elektrofahrzeuge und andere Batterietechnologien eindeutig gut für den Planeten sind. Die Elektrifizierung von Autos und anderen Fahrzeugen ist zweifellos der Schlüssel zur Eindämmung des Klimawandels – der an sich schon den Flamingos schadet. Aber das bedeutet nicht, dass die Lithiumindustrie keine weniger störenden Wege zum Abbau finden kann.

Flamingos brauchen Wasser. Die Lithiumminen saugten ihn ein.

Lithium wird normalerweise aus Gestein abgebaut, aber der größte Teil der weltweiten Versorgung findet sich in salzigem Grundwasser, den sogenannten Solen, von denen ein Großteil im südamerikanischen Lithiumdreieck vorkommt. Dort konzentrieren sich die Bergbaubetriebe um ein Seebecken im Nordosten Chiles namens Salar de Atacama, in dem fast 30 Prozent Lithium in der Welt bekannt.

Um Lithium aus Sole zu extrahieren, pumpen Unternehmen normalerweise Grundwasser in flache, bunte Teiche, wie die im Bild unten. Über mehrere Wochen verdunsten Sonne und Wind einen Großteil des Wassers und der Verunreinigungen und hinterlassen eine hohe Konzentration an Lithium und anderen Chemikalien. Unternehmen verwandeln es dann in ein kommerzielles Produkt, das Batteriehersteller zur Herstellung von Lithium-Ionen-Zellen verwenden können.

Lithium-Sole-Pools, betrieben von Albemarle, einem der größten Bergbauunternehmen der Welt.
Cristobal Olivares/Bloomberg über Getty Images

Das Problem für Flamingos und andere Küstenvögel besteht darin, dass das Pumpen und Verdunsten des Grundwassers nahegelegene Wüstenseen schrumpfen lässt, wo die Vögel fressen und brüten. Die Studie ergab, dass die Produktion einer einzigen Tonne Lithium etwa 400.000 Liter Wasser verbraucht, was erklärt, warum einige Salzseen im Dreieck auf 600-Jahres-Tiefstständen liegen. Im Salar de Atacama, mehr als 1.700 Liter Schätzungen zufolge wird jede Sekunde eine lithiumreiche Sole aus dem Boden gesaugt. Denken Sie daran, dass dies bereits eine der trockensten Wüsten der Erde ist.

Wenn sich die Seen zurückziehen, werden sie salziger. Und zu viel Salz kann Wasserorganismen töten, die Flamingos fressen, wie Salzgarnelen und Diatomeen, eine Algenart. „Dramatische Schwankungen im Wasser führen zu dramatischen Schwankungen in der Ernährung“, sagte Nathan Senner, Assistenzprofessor für Biologie an der University of South Carolina, Co-Autor der Studie. Ohne Nahrung, sagt er, bekommen Flamingos weniger Babys, fliegen woanders hin oder verhungern.

Flamingos sinken in einem Hotspot für Lithiumminen

Laut der Studie variieren die Flamingopopulationen im Lithium-Dreieck von Jahr zu Jahr stark, ebenso wie die Menge an Wasser und Nahrung. Und zumindest an einigen Stellen scheint der Bergbau zu diesen Schwankungen beizutragen.

Im Salar de Atacama gingen die Populationen zweier bedrohter Flamingoarten – Andenflamingos und James-Flamingos – zwischen 2002 und 2013 (den letzten Jahren, für die die Forscher solide Daten hatten) um 12 % bzw. 10 % zurück. Die Analyse zeigt, dass diese Rückgänge eher mit der Ausbreitung des Lithiumabbaus zusammenhängen, die die Forscher anhand von Satellitenbildern gemessen haben.

Wie erwartet brachten die Autoren auch einen Rückgang des Seewassers – der wahrscheinlich auch mit dem Bergbau zusammenhängt – mit dem Rückgang der Flamingos in Verbindung. In den gleichen 11 Jahren sank die Wasseroberfläche im Salar laut der Studie im Winter um mehr als 40 % (die Forscher stellten keinen Trend während der Sommermonate fest). Lärm und Fahrzeugverkehr durch Bergbaubetriebe wirken sich wahrscheinlich auch auf Vögel aus, schrieben die Autoren.

Flamingos sind nicht nur schön anzusehen; Sie sind auch Dreh- und Angelpunkte in Sole-Seen-Ökosystemen, sagte Senner. Als Grasfresser verbringen sie einen Großteil ihrer Zeit damit, winzige Organismen am Ende der Nahrungskette zu fressen, was dazu beiträgt, das Ökosystem des Sees im Gleichgewicht zu halten. Sie sind auch ein Barometer für die Gesundheit des Sees. Wenn Flamingos nicht überleben können, können andere Vogelarten wie Enten und Blässhühner es wahrscheinlich auch nicht.

Viele Leute, die auch in der Gegend leben sind für den Tourismus auf Vögel angewiesensagte Datu Buyung Agusdinata, ein Assistenzprofessor an der Arizona State University, der nicht an der Studie beteiligt war. „Wenn der Flamingo weg ist, werden Sie weniger Touristen haben, und das könnte tiefgreifende Auswirkungen auf die Lebensgrundlagen haben“, sagte er gegenüber Vox.

Ein Solebecken in der Lithiummine Albemarle in Calama, Region Antofagasta, Chile.
Cristobal Olivares/Bloomberg über Getty Images

Die Batterie eines Tesla Model Y, weggeschnitten.
Patrick Pleul/Photo Alliance über Getty Images

Aber die Forscher fanden auch gute Nachrichten: In einer viel größeren Region, die den gesamten chilenischen Teil des Lithiumdreiecks umfasst, ging keine der drei Flamingoarten zurück. Während also der Bergbau Vögel im Salar de Atacama gefährden könnte, könnten andere Seen nach wie vor Flamingos beherbergen und vielleicht sogar Verluste anderswo abfedern, so die Studie. (Im Salar de Atacama sind die Flamingos nicht unbedingt tot; vielleicht sind sie einfach in einen anderen See geflogen oder haben Jahr für Jahr weniger Babys bekommen, weil es an Nahrung mangelt. )

Dies bedeutet, dass Wissenschaftler und Ingenieure die seltene Gelegenheit haben, die Auswirkungen des Bergbaus auf diese ikonischen Vögel zu begrenzen, bevor es zu spät ist.

Wildtiere retten, da die Nachfrage nach Lithium steigt

In den vergangenen zwei Jahrzehnten hat sich die Lithiumproduktion im Lithiumdreieck verachtfacht – und es besteht kein Zweifel, dass sie weiter steigen wird. Fast alle Top-20-Autohersteller der Welt haben sie verlobt mehr Elektrofahrzeuge zu verkaufen, und auch die Märkte für Notstrombatterien und andere elektronische Geräte wachsen. „Chile, Bolivien und Argentinien drängen alle darauf, den Lithiumabbau auszuweiten“, sagte Senner.

Das ist einer der Gründe, warum Studien wie diese „dringend benötigt werden“, sagte Gonzalo Gajardo, ein Forscher an der Universidad de Los Lagos, Osorno, Chile, der ebenfalls nicht an der Studie beteiligt war. Obwohl diese Ergebnisse nur Korrelationen zeigen – sie beweisen nicht, dass der Lithiumabbau den Rückgang der Flamingos vorantreibt – sind sie dennoch hilfreich, sagte er. „Wir müssen mehr Wissenschaft darauf verwenden, zu verstehen, wie sich schrumpfende Salzseen auf ihre Biodiversität auswirken“, sagte er.

Ein Schwarm Flamingos in der Laguna Colorada im Andenfauna-Nationalreservat Eduardo Abaroa in Bolivien.
Martin Bernetti/AFP über Getty Images

Die Forscher fordern die Unternehmen auch auf, nachhaltigere Bergbaupraktiken zu entwickeln. Lilac Solutions, ein von BMW unterstütztes Startup und ein von Bill Gates geleiteter Fonds, behauptet, eine Technologie entwickelt zu haben, die Lithium aus Solen extrahiert, ohne Verdunstungsbecken zu verwenden. Das Unternehmen verkauft Perlen, die Bergbauunternehmen in Soletanks werfen können, wo sie das Lithium aufnehmen. „Lithium kann sauber produziert werden“, sagte Firmenchef David Snydacker. notiert in einem Interview mit S&P Global Market Intelligence im vergangenen Herbst.

Recycling kann auch dazu beitragen, die Lithiumnachfrage zu reduzieren, obwohl noch ein langer Weg zu gehen ist. Nur über 5 Prozent der Lithium-Ionen-Zellen werden heute recycelt. “Es gibt viele Hürden”, sagte Agusdinata. Das Recycling von Batterien kann beispielsweise gefährlich sein, und die Zellen neigen dazu, sich mit der Zeit zu verschlechtern. Bis 2030 werde das Recycling voraussichtlich weniger als 6 % der weltweiten Lithiumnachfrage decken, sagte er.

Chile, das etwa die Hälfte der weltweiten Lithiumreserven kontrolliert, ist dabei, seine Verfassung neu zu schreiben, und die Mitautorin der Studie, Cristina Dorador Ortiz, eine Mikrobiologin, ist Mitglied der Redaktion. Eine Möglichkeit, die Verfassung zu stärken, sagte sie gegenüber Vox, besteht darin, die ökologischen Auswirkungen zu berücksichtigen, bevor Unternehmen das Recht auf Bergbau gewährt wird. „Es ist unmöglich, den Bergbau zu stoppen“, sagte Dorador Ortiz. “Aber wir müssen es besser machen.”

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