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Der Heimvorteil von MSG in Connecticut ist zurück

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Es war der Preis, von dem Big East-Hasser wussten, dass sie zahlen würden, wenn UConn gebeten wurde, nach seiner siebenjährigen Pause dorthin zurückzukehren, wo es hingehört.

Husky-Fans strömen in Scharen in den Garten und machen ihn wieder zu ihrem Zuhause, genau wie in den guten alten Tagen, als sie Kemba Walkers legendäres Comeback und fünf Siege in fünf Nächten feierten und Rip Hamilton und Khalid El-Amin und Caron Butler und diese 40- Fußverzweiflung am Ende von Taliek Browns doppelter Verlängerung im Meisterschaftsspiel des Big East Tournament 2002 … und die sieben Titelteams waren ein Spiegelbild ihres harten, lebhaften Hall of Fame-Trainers, der in Jim Calhoun umbenannt wurde.

Sogar diese epische Niederlage in sechs Verlängerungen gegen Syracuse im Jahr 2011 lebt tief in der Seele von Schule und Staat, eine Erinnerung an die Art von Magie, die in der berühmtesten Arena der Welt geschehen kann.

Da sie 2013 aufgrund von COVID zur American Athletic Conference abgereist waren, war dies die erste Chance für die gesamte Husky Nation, den Garten in den Gampel Pavilion South zu verwandeln.

Ein altbekannter Refrain aus „Let’s Go Huskies!“ Let’s go Huskies!” platzte es früh und oft heraus.

Die Jubelgruppe hinter dem Korb brüllte jedes Mal, wenn die Huskies sanfte Musik auf dem Boden spielten.

Tyrese Martin winkt UConn-Fans während ihres 62:52-Sieges gegen Seton Hall zu.
USA HEUTE Sport

Nach all den Jahren wieder Garden Party.

UConn 62, Seton Hall 52.

„Früher nannten wir es Home Court“, sagte Calhoun lachend. Er war die ganze Woche im Garden und hat als Analyst für das Big East Digital Network gearbeitet. „Ich glaube nicht, dass die Leute in New York erkennen, wie wichtig es für alle unsere Leute ist, in ihre Züge zu steigen und zum Madison Square Garden zu kommen.“

Vor diesem Hintergrund mussten Kevin Willard und Seton Hall all ihre mentale Stärke aufbringen, um am Freitagabend ins Halbfinale gegen Villanova, den 66:65-Sieger über St. John’s, vorzudringen.

„Wir haben die besten Fans der Welt“, sagte RJ Cole von UConn. “Der Garten ist ein besonderer Ort.”

The Hall war natürlich nicht ohne Unterstützung, wenn auch weitaus fügsamer, nicht ohne Spieler, die Garden nicht kannten … nicht ohne einen Elite-Cheftrainer.

“[Kevin Willard is] ein sehr guter Trainer“, sagte Calhoun. „Er hat unter gelernt [Rick] Pitino. … Er lernte bei seinem Vater [Ralph Willard], der bei Holy Cross ein sehr guter Trainer war. Und er weiß in seinem Team, wo er diesen und jenen platzieren und wie oft sie schießen sollen. Er bekommt es. Nicht jeder bekommt es. Ich mag seine Härte. Er hat ein gutes, solides Team aufgebaut. Er ist ein sehr guter Trainer. »

Wo ein Willard ist, ist normalerweise auch ein Weg.

Connecticut-Fans, darunter Andrea Walker, rechts, Mutter von Kemba Walker, jubeln während UConns Sieg über Seton Hall.
Connecticut-Fans, darunter Andrea Walker, rechts, Mutter von Kemba Walker, jubeln während UConns Sieg über Seton Hall.
Robert Sabo

Nicht heute Abend.

“Es war einfach elektrisch”, sagte UConn-Trainer Dan Hurley.

Er hatte sich Sorgen darüber gemacht, wie seine Spieler ihr erstes echtes Live-Big-East-Turnier mit einem Full House bewältigen würden. „Deshalb kommst du an einen Ort wie UConn, um zu spielen. Die großen Hunde spielen in den Vierteln und Halbfinals. Der Ort bewegte sich.

Warte bis Villanova.

„Morgen wird hier verrückt“, sagte Hurley.

Hall arbeitete von Anfang an mächtig gegen eine physisch herausfordernde Verteidigung und konnte oft erst schießen, wenn auf der Wurfuhr 10 Sekunden oder weniger übrig waren. The Gang That Couldn’t Shoot Straight (7 for 28) hatte das Glück, in der Pause nur 29-18 zurückzubleiben. Myles Cale (17 Punkte) versuchte, Hall zu tragen, aber er war allein.

RJ Cole (links) und Isaiah Whaley feiern den Sieg von UConn.
RJ Cole (links) und Isaiah Whaley feiern den Sieg von UConn.
PA

UConn war das hungrigste Team, besessen von der Einstellung, dass jeder verirrte Ball ihnen gehörte. „Ich glaube, wir sind ein bisschen müde“, sagte Willard.

Jared Rhoden (sieben Punkte), oft verfolgt von einem hartnäckigen Tyrese Martin (17 Punkte, acht Rebounds), schoss 2 für 13 und saß auf der Bank, als Cole (17 Punkte) einen Dolch 3 bohrte, der es UConn 58, Lobby 44 brachte.

“Ich dachte [Cole] war nicht gut genug als Point Guard, aber er wurde ein wirklich guter Basketballspieler“, sagte Calhoun.

Hurley baute ein Programm nach seinem Ebenbild.

“Coach Hurley kann wirklich rekrutieren”, sagte Calhoun. „Er lässt mich gesund aussehen. Ich denke, wir sind verschiedene Arten von Persönlichkeiten. Ich denke, wir teilen etwas – wir trinken jeden Morgen Adrenalin, nur um die Dinge ein bisschen anzukurbeln (lacht).

Als vorgeschlagen wurde, dass Hurley vielleicht etwas mehr Adrenalin trinken könnte, lachte Calhoun und sagte: „Er trinkt literweise.“

Sein gesamtes Team schloss sich ihm offenbar an. Die Husky-Nation auch.

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